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Le bunker JFK de Tom Nevers pourrait-il devenir le prochain musée de Nantucket?

Au milieu d'un champ balayé par le vent à l'extrémité sud de Tom Nevers, un portail semi-circulaire strié de rouille émerge d'une butte herbeuse comme l'écoutille d'un sous-marin enclavé ou d'un trou de hobbit steampunk. Les habitants le connaissent simplement sous le nom de bunker. Il y a cinq décennies, cette structure de fortune incarnait les peurs apocalyptiques d'une nation en proie à la guerre froide.

Peu de temps avant l'entrée en fonction du président John F. Kennedy en 1961, les Soviétiques ont annoncé qu'ils disposaient de missiles à longue portée capables de transporter des ogives nucléaires partout dans le monde. L'année suivante, Navy Seabees sur Nantucket a bricolé une structure souterraine à partir de sections de huttes Quonset. Si les Russes agissaient sur leur menace de lancer une attaque de missiles de première frappe contre les États-Unis, Kennedy et sa famille seraient secrétés du port de Hyannis au bunker de Nantucket.

Aujourd'hui, près de trente ans après la chute du mur de Berlin, le bunker JFK réapparaît comme un portail possible vers cette histoire de la guerre froide. Cheryl Emery, présidente de la Commission des parcs et des loisirs de la ville, dirige l'effort. Emery espère que s'il est restauré à son aspect et à la sensation d'origine, le bunker pourrait recréer un moment critique de l'histoire et aider à revitaliser un coin négligé de l'île.

Récemment, Emery et Mark Voigt, directeur des installations du ministère des Travaux publics, ont ouvert la porte rouillée du bunker aux visiteurs, révélant un tunnel tubulaire en acier ondulé. Ça sent le moisi; l'air est frais et humide. Se déplacer dans le tunnel, c'est comme marcher le long de l'entrée ondulée d'un funhouse. L'intérieur est un énorme demi-cylindre, une version plus grande de l'entrée. Une échelle métallique dans une alcôve humide mène à une trappe d'évacuation.

Le bunker n'a jamais été utilisé comme abri antiatomique présidentiel. C'était une installation de stockage pour la foire du comté et un club-house pour les chasseurs de cerfs, qui ont installé un bar à l'intérieur. À l'extérieur du bunker, les enfants ont grimpé sur sa bosse couverte de broussailles pour regarder les derbies de démolition qui se tenaient autrefois à la fin de l'été. «Cela a toujours été la chose qui est ici, et tout le monde fait des choses autour», dit Voigt. "Si vous avez de la chance, et que vous êtes ici quand nous l'ouvrons pour sortir des choses pour la foire, vous pouvez entrer."

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Dans les années 1950, Tom Nevers Field était le site d'une installation navale de 30 acres, l'une des nombreuses le long de la côte est à cartographier les conditions extracôtières pour aider à détecter les sous-marins ennemis. Aujourd'hui, le domaine est largement sous-utilisé. Autour du bunker se trouvent des terrains herbeux, des terrains de baseball et de balle molle, un rocher inscrit "Nantucket Island Fairgrounds", une ancienne guérite couverte de graffitis, un terrain de jeu rouillé et une patinoire de roller hockey inutilisée. Les restes de maisons qui ont succombé à l'érosion des plages sont enterrés le long du rivage.

Maintenant, Emery, membre du conseil d'administration d'un groupe de citoyens récemment formé dans l'espoir de renforcer les espaces ouverts récréatifs de Nantucket, fait pression pour une nouvelle vie pour Tom Nevers Field. Elle fait signe à l'étendue grande ouverte, l'eau scintillant juste au-dessus de la falaise. «Pourquoi ne pas le ramener? Nous avons vingt-deux acres surplombant l'océan Atlantique», dit-elle. "Ce parc pourrait être tellement fantastique." La réfection du bunker, dit-elle, est une première étape logique. Plus tard dans la journée, alors que l'archiviste Marie Henke fouille des articles sur l'histoire du bunker à la bibliothèque de recherche de l'Association historique de Nantucket, elle dit: «Tout ce qui a à voir avec les Kennedy va être un tirage au sort».

L'année dernière, Emery a appris l'existence d'un bunker jumeau sur une île artificielle près de la maison d'hiver en bord de mer des Kennedy sur la ligne des millionnaires à Palm Beach. Elle a appelé le Palm Beach Maritime Museum. Anthony Miller a répondu au téléphone. Miller, un ancien britannique et ancien architecte naval, est passionné par tout ce qui est marin, historique et lié aux Kennedys. Il se décrit comme propriétaire d'une «société de gestion qui gère un grand nombre d'organisations à but non lucratif, beaucoup d'entreprises à problèmes». Il dit avoir ouvert le premier complexe cinq étoiles d'Australie et prétend avoir des liens avec le fils d'Ethel et de Bobby Kennedy, Robert F. Kennedy Jr.

Dans les années 1990, Miller a créé le Palm Beach Maritime Museum, qui comprenait le bunker sur l'île voisine Peanut. Le musée a proposé des visites guidées de 40 minutes. «Nous emmenons les gens à travers le bunker, leur racontons l'histoire», dit-il. "Nous avions tous les artefacts. C'était une aventure amusante." Les invités pouvaient monter à bord du yacht de quatre-vingt-douze pieds de la famille Kennedy, le Honey Fitz, naviguer pour dîner sur l'île Peanut et parcourir le bunker. En 2012, Miller a récupéré Ethel Kennedy, Bobby Jr. et plus d'une douzaine de membres de la famille élargie dans son bateau privé au tony Sailfish Club de Palm Beach et les a transportés à Peanut Island. L'excursion est devenue un événement annuel. «Ils passaient par le petit musée», dit-il. "Ils aiment ce que nous faisons."

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Le bunker a fermé en octobre 2017 lorsque Miller a perdu une bataille horrible et longue avec le comté de Palm Beach sur les six acres de l'île Peanut qui abrite le bunker, un hangar à bateaux et un quai, et un musée de la station de la Garde côtière. Le comté a affirmé que le bunker était tombé en mauvais état et avait enfreint les codes de sécurité. Miller dit que le comté a renié un accord qui lui aurait permis de construire un restaurant et d'organiser 30 mariages par an sur l'île afin de générer des revenus pour l'entretien du musée et du bunker. «Le comté va prendre tout ça, et ils vont faire ce que nous avons essayé de faire», dit Miller. "Le musée [de Palm Beach Maritime] a accepté de s'éloigner de cette propriété et, malheureusement, nous perdons le bunker dans cette affaire."

Miller dit qu'il a longtemps eu un œil sur le bunker de Nantucket. Après avoir entendu Emery, Miller s'est rendu à Nantucket en mars. Il s'est rendu à Tom Nevers avec des membres de la division des permis de la ville, des pompiers et du bureau du directeur de la ville. Le bunker a l'électricité, mais pas de plomberie et pas de ventilation. Le rénover pourrait être coûteux, mais Miller ne semble pas découragé. "J'adore les projets, donc chaque fois qu'un projet arrive sur mon bureau, si c'est quelque chose qui semble intéressant, pas nécessairement sur l'argent mais quelque chose d'amusant, je le prends." A propos du bunker, dit-il, "j'ai proposé de le ramener là où il était. Tout le monde semble intéressé par le projet."

Avec le soutien d'Emery, Miller espère que la ville acceptera d'autoriser la société de gestion de Miller, Maritime Business, à rénover le bunker en échange d'un bail pluriannuel pour des visites publiques et des collaborations avec les écoles. Il le fournirait avec des lits superposés des années 1950, des appareils de communication vintage, des compteurs Geiger, des salles de bains portables, des rations K et d'autres artefacts réels des bunkers de Nantucket et de Palm Beach qui ont été mis hors service après la mort de Kennedy. Miller est convaincu qu'il peut faire en sorte que le bunker vaille la peine d'être rendu à Tom Nevers. Comment ferait-il ça? «Eh bien, c'est la magie», dit-il en riant. «Je ne pourrais pas vous donner tous mes secrets. Vous devez le regarder assez longtemps pour être en mesure de comprendre ce qui le rendrait intéressant, car il y a beaucoup d'histoire où beaucoup de gens vont, 'Et alors.' Il doit être transformé en quelque chose qui vaut le détour. "

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Jason Bridges, président du Select Board, est enthousiasmé par les avantages potentiels qu'un bunker revitalisé pourrait apporter à Tom Nevers – il y vit lui-même – et à l'île dans son ensemble. Il aime particulièrement le fait que la renommée du bunker soit relativement récente. «Nous faisons un excellent travail pour préserver les 19e et 18e siècles», dit-il. "J'aimerais voir plus de choses sur la préservation du 20e siècle." Et il pense que l'offre de Miller est alléchante. Les ponts détesteraient y perdre.

Dans le même temps, la ville a récemment engagé 100 000 $ pour élaborer un plan directeur pour tous les parcs et espaces de loisirs de l'île, que beaucoup estiment être gravement négligés. Bridges espère voir le plan directeur sur son bureau d'ici la fin de l'année. Bridges appelle Tom Nevers Field "l'un de leurs plus beaux parcs sous-utilisés de l'île". Mais le bunker sera probablement une pièce d'une refonte majeure. «Nous devons examiner l'ensemble du projet – érosion, salles de bains, etc.», dit-il. "Nous devons faire preuve de diligence raisonnable et être vraiment sûrs de bien faire les choses." L'avenir du bunker pourrait être dans les limbes pendant un an ou plus.

Comme beaucoup de personnes qui ont grandi dans les années 1950 et 1960, Emery et Voigt se souviennent des exercices de canard et de couverture, des films de champignons nuages ​​et des abris anti-retombées étiquetés avec des panneaux représentant trois triangles jaunes à l'intérieur d'un cercle noir. Peu de temps après son élection, le président Kennedy a conseillé aux familles américaines de construire des abris anti-bombes dans leur arrière-cour. En moins d'un an, les bunkers de Nantucket et de Palm Beach ont été construits et des sites de missiles soviétiques ont été découverts à Cuba, à seulement quatre-vingt-dix milles du continent américain. «Les enfants ne connaissent pas cette partie de l'histoire de notre pays», dit Emery.