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Les pierres gravées sont le premier art humain connu dans les îles britanniques

Un groupe de dix fragments de pierre recouverts de gravures abstraites peut être le plus ancien exemple d'art jamais trouvé dans les îles britanniques, rapporte Paul Rincon pour BBC News.

Ces propositions d'œuvres d'art ont été retrouvées sur le site archéologique des Varines sur l'île de Jersey au cours de fouilles qui ont eu lieu de 2014 à 2018, rapporte Nicola Davis pour le Guardian. Une recherche publiée cette semaine dans la revue PLOS ONE conclut que les petites pierres plates ont été décorées par des chasseurs-cueilleurs il y a entre 14 000 et 23 000 ans.

Les dessins présentent des lignes droites qui ont tendance à être parallèles les unes aux autres et de longues incisions en arc. À l'aide de microscopes, l'équipe a observé que de nombreuses lignes sur les pierres ont été creusées à l'aide de plusieurs passes d'un outil de burinage le long du même parcours, ce qui suggère qu'il ne s'agissait pas seulement de rayures aléatoires.

"Ce n'est pas seulement une table qu'ils utilisaient pour couper de la viande, par exemple", explique Silvia Bello, archéologue au Natural History Museum de Londres et auteur principal de l'étude, au Guardian. «Dans certains cas, [les lignes courbes] semblent représenter des exemples naissants du dos d'un cheval ou de la gueule d'un cheval, ou dans certains cas le profil d'un éléphant. Ils sont très, très simples – pas très évidents.»

Dans l'article, les chercheurs proposent que les artefacts étaient des tablettes ornementales ou des plaquettes créées par un peuple de l'ère glaciaire des derniers jours appelé les Magdaléniens dont le domaine s'étendait à travers l'Europe, rapporte le Irish News. Les Magdaléniens seraient originaires de la péninsule ibérique (Espagne et Portugal aujourd'hui) et du sud de la France avant de s'étendre sur de nouveaux territoires, selon BBC News.

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Les chercheurs pensent que l'importance des plaquettes pour les Magdaléniens a peut-être été plus dans leur création que dans le produit fini.

"L'acte de graver", a déclaré Bello à BBC News, "peut-être le contexte et le moment où la gravure a eu lieu, étaient les éléments significatifs du processus plutôt que l'objet qui avait été gravé."

Des milliers d'autres plaquettes gravées de la culture magdalénienne ont émergé de fouilles en France, en Espagne et en Allemagne, rapporte le Guardian. Outre les pierres plates, la culture a également sculpté des motifs dans les os et les bois. Les colonies magdaléniennes se sont étendues au nord-ouest de la Grande-Bretagne, mais c'est la première fois que des œuvres d'art de cette époque sont découvertes dans les îles britanniques.

«Ces fragments de pierre gravés fournissent des preuves passionnantes et rares d'expression artistique à ce qui était le bord le plus éloigné du monde magdalénien», explique Chantal Conneller, archéologue à l'Université de Newcastle et co-auteur de l'étude, dans un communiqué. "Les habitants des Varines ont probablement été des colonisateurs pionniers de la région et la création d'objets gravés dans de nouvelles colonies peut avoir été un moyen de créer des relations symboliques avec de nouveaux lieux."

Parlant avec le Guardian, Paul Pettitt, un archéologue à l'Université de Durham qui n'a pas participé à la recherche, a approuvé l'évaluation des artefacts par l'équipe. "Sur la base d'exemples trouvés en grand nombre ailleurs, nous nous attendrions à ce que ces [marques] soient les représentations les plus probables des grands herbivores tels que les bovins sauvages, les cerfs et les mammouths, qui formaient la proie des Magdaléniens, peut-être moins susceptibles d'être des visages humains, et peut-être griffonner en tant qu'individus détendus à la lueur du feu », dit Pettitt.

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