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Assommés de leur perchoir: les manifestants ciblent les constructeurs d'empire,

Par Guy Faulconbridge

LONDRES, 12 juin (Reuters) – Autrefois célébrés comme des pionniers, certains des architectes de la construction de l'empire européen font maintenant face à une réaction violente: les manifestants antiracistes exigent que leur héritage soit revisité et que leurs statues souvent imposantes soient démolies et mises à la poubelle de l’histoire.

De Cecil Rhodes en Angleterre et du capitaine James Cook en Australie à Christophe Colomb aux États-Unis et au roi Léopold II en Belgique, les impérialistes sont attaqués, parfois par les descendants de ceux qu'ils ont autrefois colonisés.

La cause? Une réévaluation globale globale de l'histoire et du racisme déclenchée par la mort, le 25 mai, de George Floyd, un homme noir décédé après qu'un policier de Minneapolis se soit agenouillé au cou pendant près de neuf minutes alors qu'il le détenait.

"L'esclavage est encore une histoire très réelle pour les Noirs – nous en vivons toujours avec les conséquences, avec une hiérarchie raciale qui place les Noirs au bas de la page", a déclaré Mary Ononokpono, qui fait un doctorat à l'Université de Cambridge sur le Traite des esclaves entre la Grande-Bretagne et le Biafra.

"La Grande-Bretagne, l'Europe et l'Amérique – et l'Afrique – doivent affronter leur histoire", a déclaré Ononokpono. "Nous devons de toute urgence avoir une discussion honnête et attendue depuis longtemps sur l'histoire de l'esclavage et son héritage d'appauvrissement."

Les manifestants ont abattu dimanche une statue d'Edward Colston, un marchand d'esclaves du 17ème siècle, dans la ville anglaise de Bristol et l'ont jetée dans le port. Il a été récupéré et sera placé dans un musée.

Telle est la colère que le mouvement s'est élargi pour cibler les colonialistes, les monarques et les explorateurs, qui dans certains cas ont détruit ou asservi les populations locales à travers le monde dans la ruée européenne pour l'empire et le trésor.

Il a également relancé le débat aux États-Unis sur les symboles associés à la Confédération pro-esclavagiste du Sud.

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Les opposants aux symboles, y compris les monuments, les mémoriaux et le drapeau confédéré, les considèrent comme des emblèmes de l'esclavage, du racisme et de la xénophobie américaine. Les partisans disent qu'ils représentent le patrimoine et la culture du Sud et servent de mémorial aux victimes confédérées pendant la guerre civile de 1861-1865.

LES PÉCHÉS DU PASSÉ

Les statues ont longtemps été renversées à mesure que les courants de l'histoire changent et que les empires montent et tombent.

Quelques jours à peine après la déclaration d'indépendance américaine en 1776, les révolutionnaires ont abattu une statue de George III. Pendant la Révolution française, Louis XV a été démoli.

Josef Staline est tombé à Budapest en 1956 pendant la révolution hongroise. Vladimir Lénine a été renversé lorsque le mur de Berlin s'est d'abord effondré, puis l'Union soviétique s'est effondrée.

«Iron Felix» Dzerzhinsky, qui a créé ce qui est devenu le KGB, a été démoli en 1991 devant le siège du KGB à Moscou. À Bagdad, la statue du président irakien Saddam Hussein a été abattue après l'invasion de 2003, avec l'aide des troupes américaines.

Moscou a même un cimetière pour les statues tombées: un musée jonché des héros en ruine d'une superpuissance déchue.

Alors que les révolutions peuvent inaugurer des changements radicaux dans la perspective historique, la mort d'un homme a rarement déclenché autant de débats sur le racisme et les péchés du passé – que de nombreux Noirs estiment devoir encore expier.

Certains trouvent la destruction des statues troublante.

L'ancien Premier ministre australien Tony Abbott a condamné les demandes de démolition d'une statue de Rhodes à l'Université d'Oxford.

"Abattre des statues de héros passés est un vandalisme culturel de la pire sorte", a déclaré Abbott, un boursier de Rhodes, à l'Australian Financial Review. "Nous devons apprendre de leurs forces et de leurs faiblesses, mais nous ne devons jamais imaginer que nous avons le dernier mot en matière de sagesse et de perspicacité."

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En Afrique aussi, il y a prudence.

Anthony Bouadi, 30 ans, guide au château de Cape Coast au Ghana, où des esclaves étaient autrefois détenus dans des donjons sans fenêtre avant d'être envoyés de l'autre côté de l'Atlantique, a déclaré qu'il était mal de démolir des statues.

"Ils devraient avoir un musée spécifique pour ces monuments et statues – un musée qui retrace l'histoire des propriétaires d'esclaves", a déclaré Bouadi.

"L'histoire de la traite transatlantique des esclaves est très cruelle, ce n'est pas une bonne chose. Cependant, nous devons nous souvenir de ce qui s'est passé dans le passé pour ne pas répéter ce qui s'est passé."

TOUT LE MONDE NE VEUT PAS CHANGER

Aux États-Unis, le mouvement moderne visant à supprimer les mémoriaux confédérés a commencé avec le meurtre en 2015 de neuf fidèles noirs dans une église de Charleston, en Caroline du Sud, par un suprémaciste blanc.

L'indignation suscitée par le massacre a poussé le gouverneur de la Caroline du Sud à signer un projet de loi permettant le retrait du drapeau confédéré des terrains de la State House et, selon une estimation du Southern Poverty Law Center, a conduit à la suppression de plus de 100 autres symboles confédérés.

Mais la résistance, à la fois émotionnelle et institutionnelle, a été féroce.

Le retrait prévu de deux statues confédérées à Charlottesville, en Virginie, en août 2017, a déclenché une manifestation meurtrière de la suprématie blanche dans cette ville.

Lundi, un juge de Virginie a temporairement empêché le gouverneur Ralph Northam de détruire un monument confédéré à Richmond.

Le président américain Donald Trump a rejeté mercredi toute proposition de renommer les bases militaires américaines nommées en l'honneur des dirigeants confédérés.

LE PÉCHÉ ORIGINAL DE L'EUROPE?

En Grande-Bretagne, une statue du chef de guerre Winston Churchill a été griffonnée avec les mots «était un raciste» et un langage obscène lors d'une manifestation antiraciste dans le centre de Londres dimanche.

Le Premier ministre Boris Johnson a déclaré qu'il était "absurde et honteux" qu'une statue de Churchill soit menacée d'attaque et que nous ne devrions pas "essayer de modifier ou de censurer notre passé".

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L'explorateur et colonialiste italien Christopher Columbus a été démoli mardi en Virginie.

Dans la ville de Lille, dans le nord-est de la France, l'indignation suscitée par la mort de Floyd a donné une nouvelle énergie à une campagne visant à retirer une statue du général Louis Faidherbe, qui a joué un rôle dans la colonisation de l'Algérie dans les années 1840 et était gouverneur du Sénégal sous Napoléon III.

«Il a dirigé le Sénégal par la terreur, brûlant des villages et massacrant des gens, mais malgré cela, il continue d'être glorifié à Lille», a déclaré Nicolas Butor, un militant de Survie, qui lutte contre le néocolonialisme en France.

"Nous voulons que la statue de Faidherbe soit retirée de l'espace public. Nous devons arrêter de glorifier les figures coloniales racistes", a déclaré Butor.

Londres a annoncé un examen des noms de rue et des statues, dont beaucoup reflètent l'expansion rapide de la richesse et du pouvoir de Londres à l'apogée de l'empire britannique sous la reine Victoria.

«Meurtrier» et «raciste» ont été griffonnés sur une statue de Victoria, qui a régné de 1837 à 1901, dans la ville anglaise de Leeds.

Alors, quelle est la solution?

Banksy, l'artiste de rue originaire de Bristol, avait une suggestion sur la façon de combler le fossé sur la statue de Colston.

"Nous le traînons hors de l'eau, le remettons sur le socle, lui nouons un câble autour du cou et commandons des statues en bronze grandeur nature de manifestants en train de le tirer vers le bas. Tout le monde heureux. Un jour célèbre commémoré." (Reportages supplémentaires de Geert de Clercq et Richard Lough à Paris, Alessandra Prentice à Dakar, Philip Blenkinsop à Bruxelles et Peter Szekely et Leela de Kretser à New York; Écrit par Guy Faulconbridge; Édité par Mike Collett-White)